요즘 들어 실제 우주여행 상품도 나오고 있지만 아직까지 보통사람들에게는 우주여행이란 그림의 떡이다. 보통사람이 직접 우주탐사를 체험할 수 없다면 유일한 대안이 영화를 통해 우주여행을 체험하는 것일 게다. 여기에 가장 적합한 우주여행 체험 영화 한 편이 있다. <유로파 리포터>란 다큐 장르의 가상 기록물 영화이다. 2013년 나온 세바스찬 코르데르 감독의 작품인데 특별한 영웅이 따로 없고 탐사선 승무원 6명 전원이 영웅인 휴머니즘적 색체가 강한 영화이다. 


유로파 리포트의 한 장면 


외계의 생명체를 찾기 위한 인류의 노력은 우주개발의 역사와 그 궤를 같이해 왔다. 현대에 와서 생명체 존재 가능성이 가장 많은 태양계 행성 중 하나로 목성의 위성 '유로파'가 거론되고 있다. 그 이유로 유로파의 지표가 지구의 남극대륙과 유사할 것으로 추정되기 때문이다. 물은 생명의 원천으로 생명의 존재 여부에 필수적인데 유로파가 두꺼운 얼음으로 덮혀있지만 그 얼음 아래에는 수심 100km 이상의 거대한 바다가 있을 것이란 사실은 현대 첨단 과학의 그동안 축적된 데이터로 볼 때 거의 확실시 된다. 지구의 선캄브리아기 시대의 극한 환경 속에서 첫 생명체인 단세포 동물이 탄생했듯이 유로파가 아무리 극한 환경 속이라 할지라도 거대한 바다 속에는 낮은 중력과 희박한 태양 빛으로 인해 자체 발광을 하는 거대한 생명체가 존재할 가능성은 충분히 있다. 이 영화에 등장하는 괴 생명체가 그냥 나온 게 아니다. 이러한 철저한 고증적 방식과 과학적 근거를 적용하다보니 이 영화가 다큐 형식으로 제작되었나 보다. 영화의 형식 덕분에 사실적 미스테리를 따라가며 우리가 실제로 탐사의 현장에 있는 것 같이 느껴질 정도로 몰입감이 있다.


우주 생명체에 대한 관심이 점차 거세어지자 인류는 실제로 가서 살펴보자는 공감대가 형성되어 역사상 처음으로 6명으로 구성된 유로파 탐사대를 결성한다. 6억2800만km란 엄청난 거리에 있는 미지의 행성 유로파를 향해 기나 긴 우주항해를 하는 동안 영화는 우주의 장엄미뿐만 아니라 탐사대원들의 아기자기한 생활모습까지도 보여주니 가상의 다큐지만 실제를 방불케하는 재미가 있다. 특히 긴 여정 중에 겪는 크고 작은 사건 사고를 거치면서 대원들의 표정과 행동을 통해 보여주는 심리묘사가 탁월하다.


영화는 탐사선 안팎의 모든 장면이 자동으로 캠코더에 촬영 및 저장되어 지구로 송신되도록 설정되어 있다. 그런데 도중의 우여곡절 속에 지구와의 교신이 두절되었다가 막판에 가서 통신이 복구되어 탐사대의 모든 기록이 지구로 전송된다. 지구에서는 이 리포트를 따라 스토리를 재구성하고 이렇게 재구성된 리포트를 따라가며 경험한다는 설정이다. 그러니 탐사대원들의 경험이 마치 실황중계를하듯 고스란히 관객에게 전달된다. 최고의 실감을 전달하는 영화다.


줄거리를 대략 훑어보자면 유로파에 착류하기 전에 태양폭풍으로 통신장비가 망가지자 이를 수리하는 와중에 엔지니어 안드레이가 위험에 놓이자 그를 구하고 제임스가 희생된다. 천신만고 끝에 유로파에 착륙하여 얼음을 뚫고 수중 탐사 로봇을 투입했지만 로봇은 원인모를 물체의 공격으로 박살이 나고 만다. 해양과학자 카티아 박사는 여기까지 와서 그냥 돌아갈 수는 없다며 홀로 얼음 위 샘플 체취에 나선다. 체취한 샘플에서 생명의 자취를 발견하여 기뻐하기도 잠시, 얼음이 붕괴되고 바다에 빠진 카티아의 크게 뜬 눈동자에 비친 움직이는 불빛의 괴물체가 크로즈 업 된다. 탐사선의 선장은 카티아의 발견과 죽음을 헛되게 할 수 없다며 지구를 향해 이륙을 시도하지만 유로파 궤도를 벗어나지 못하고 다시 불시착 한다. 이 과정에 한 사람씩 대원들이 죽어가고 안드레이는 모두 죽는 한이 있더라도 유로파 탐사 정보만은 살려야 한다며 자신을 희생하여 최후수단으로 통신시설을 복구한다. 마지막 남은 대원 로사는 탐사선이 바다 속으로 추락하자 더 이상 살아날 방도가 없음을 직감하고는 탐사선의 문을 활짝 열어 바다 속 발광 생물체들이 촬영되어 지구로 전송되게 한다. 영화는 이렇게 비극적 종말을 맞이하지만 질문과 함께 긴 여운을 남긴다.


영화의 시종을 관류하는 테마가 "아직 알려지지 않은 지식들에 비하여 우리 삶은 얼마나 중요할까요?"란 로사의 멘트다. 역사적으로 인류의 삶과 생활에 큰 영향을 끼친 위대한 발견들과 그 와중에 받쳐진 수많은 희생들을 딛고 인류는 지금의 안락하고 평안한 문명의 혜택을 누리게 되었다. 인류가 광막한 미지의 세계에서 앎을 얻기위해 바친 그 많은 노력과 희생의 의미를 다시금 생각게 하는 영화로 재미와 의미를 함께 주는 좋은 영화다.


지금껏 우주여행이라하면 우주인들의 전유물로 여겨져왔다. 그런데 요즈음 들어 분위기가 많이 바뀌었다. 우주에 대한 일반인들의 관심이 지대하게 증가했다. 지구인 1억3천만 명이 보았다는 칼 세이건의 <코스모스>란 13부작 우주 드라마의 역할도 컸지만 시대가 변하면서 민간 기업들이 대거 우주로 진출하며 우주관광상품을 대거 출시했다. 광활한 우주를 마음껏 누빈다는 환상은 지구상 어떤 여행지보다도 사람들의 관심을 끌기에 매혹적이다. 우주관광산업이 2022년까지 10억불 규모로 성장할 것이라는 예상도 무리가 아니다. 그럼 어떠한 기업들이 우주산업에 진출하여 어떤 우주여행상품을 내놓고 있는지 알아보자.



우선 스페이스X는 우주항송산업의 파괴적 혁신가인 일론 머스크에 의해 창업된 민간회사로 발사체 재사용 프로젝트를 성공시켜 발사된 로켓(부스트)을 회수하여 다시 사용함으로서 획기적으로 비용을 경감시켜서 경쟁력을 확보했다. 주로 팰컨9 로켓과 드래곤 캡슐의 성공으로 NASA로부터 수십억 불의 우주정거장 화물운송사업을 따내었다. 가까운 미래에 50만불의 경제적인 우주여행 비용으로 일반 사람들을 화성으로 이주시키겠다는 당찬 포부를 가지고 있다.


이에 필적하여 아마존의 제프 베조스가 창업한 블루 오리진도 우주 관광사업에 진출했다. 2015년 11월 뉴셔퍼드 로켓을 고도 100km의 상공으로 쏘아 올린 후 로켓을 회수하여 재활용의 가능성을 입증했다. 그러나 이것은 고도 100km의 우주 관광용이라 스페이스X의 로켓과 비교하는 것은 무리가 있다. 그래도 6명 승선이 가능한 뉴 셔퍼드 로켓은 일반인에게 우주경험을 선사하는 상업적 우주관광 측면에서는 앞서가고 있다고 하겠다.


스페이스 어드벤쳐란 기업이 1998년 설립되었으니 민간 우주 진출 기업으로는 가장 빠르다. 빠른만큼 최초로 일반인의 우주여행을 성공시킨 사례로도 유명하다. 2001년 러시아와의 협력으로 데니스 티토란 일반인을 국제우주정거장으로 보냈다. 이때 우주여행 비용이 2천만불 이었다. 데니스 이후에도 6명의 일반인이 국제우주정거장 관람을 했다고 한다. 지구 궤도권 관광에 5천만불, 달 궤도를 돌고 오는 관광에 1억5천만불이라 하니 말이 일반인이지 부호가 아니면 엄두조차 내기 어려울 터이다. 스페이스 어드벤쳐는 이름에 걸맞게 우주비행사 같은 전문가들만이 하는 우주유영 같은 체험 상품도 기획하고 있다. 우주관광을 1회성이 아닌 타임테이블이 있는 주기적 관광상품으로 만드는 것이 이 회사의 목표이기도 하다.


이 모든 노력에도 불구하고 우주관광의 미래는 어둡다. 열 몇 명 정도가 우주관광을 하는 정도로는 산업을 부흥시킬 수 없다. 적어도 수십만 명이 지구궤도에 오르는 붐이 일어나야 우주시대를 활짝 열 수 있을 것이다. 규모의 경제가 필요하다. 그러려면 우주산업을 견인할 특별한 성장엔진이 요구된다. 소행성 채굴이 한가지 방편이 될 수도 있겠다. 공중에 떠다니는 거대한 돌 덩어리를 채굴해 희귀 광물을 지구로 가져오겠다는 아이디어는 1895년 러시아 우주개발의 대부 콘스탄틴 치올콥스키로부터 처음 나왔다. 그리고 거의 한 세기를 거쳐 1990년 대에 와서야 비로소 공상과학이던 소행성 채굴의 아이디어가 과학적인 실현 가능권 내에 들어왔다. 이것이 예전의 골드러시를 방불케하는 우주시대의 황금이 된 것은 세계적 억만장자들이 그들의 이름과 돈을 걸고 이 사업에 구름처럼 몰려들었기 때문이다.

NASA의 우주인은 이번에 우주정거장에서 거의 1년에 가까운 355일간의 우주체류 신기록을 세운다. 이전 기록이 최장 6개월이었다는 걸 볼 때 이건 획기적인 기록이다. 그럼 왜 이리 위험을 무릎쓰고 무리한 도전을 하는 것일까? 이것은 화성 유인탐사 때문이라고 한다.

"지구는 인류의 요람이지만 인류가 요람에서 영원히 살 수는 없다"는 말로 유명한 러시아 우주 개척의 대부 콘스탄틴 치올콥스키의 말에서도 알 수 있듯이 지구를 대체할 행성 개척은 인류의 필수 과제로 보인다. 그동안 미국, 러시아, 유럽 등 세계각국이 피나는 노력을 경주한 결과 찾아낸 지구를 대체할 행성으로 가장 적격인 행성이 화성이다.

화성은 태양의 4번째 혹성으로 지구와 가까이 있으면서 축의 기울기가 25.19도, 자전주기가 24시간 39분 등 지구와 비슷한 점이 많다. 하성의 표면은 암석과 풍화된 흙, 거대한 얼음 등이 존재하니 화성의 돌과 흙을 이용하여 멋진 집을 짓고 얼음을 녹여 산소와 물을 얻고 햇빛으로 에너지와 농작물을 생산하면 지구와 같은 생활이 가능해진다. 

그런데 지구에서 화성을 왕복하려면 3년이나 걸린다. 화성과 지구는 둘 다 태양의 혹성으로 태양 주위를 공전하고 있다. 그래서 이 둘은 약 5500만km~2억km 사이를 서로 가까워지기도 하고 멀어지기도 한다.  지구의 공전주기가 365일인데 화성은 무려 687일로 두 배 가까이 되니 지구와 가장 가까운 화성은 평균 2년에 1달정도의 기간으로 찾아온다. 이 기간을 맞추어 화성 왕복 우주선을 발사해야 한다. 현재 기술로 화성 왕복 비행에 걸리는 시간이 6~8 개월 정도이니 타이밍을 기다리는 시간을 포함하면 화성왕복에 약 3년이 걸리는 셈이다. 

이 긴 우주 체류 기간 중에 거의 없거나 약한 중력장과 강력한 우주방사능 등의 우주 환경이 우주인들에게 어떤 영향을 줄지, 또 그 긴 기간을 우주인들이 과연 버텨낼 수 있을지 해결해야 할 문제가 한 두가지가 아니다.  그래서 NASA는 우주인이 우주에 장기체류시 일어날 수 있는 정신적, 신체적 변화에 대하여 연구와 실험을 계속하고 있다. 이는 화성탐사에 꼭 필요한 해결과제이기 때문이다. 

이런 우주 장기체류시 인체변화에 대해 NASA는 한가지 재미있는 실험을 한다. 우주비행사 스콧 캘리에게 일란성 쌍둥이 형이 있었는데 마크 켈리이다. NASA는 이들이 쌍둥이인 점에 착안해 동생이 우주정거장에 오래 체류하는 동안 지구에 있는 형을 비교 대상으로 삼아 우주인의 우주 장기체류시 신체변화에 대한 연구에 하게 된다.  이들은 동일한 DNA를 가지고 있기 때문에 주변환경이 DNA에 미치는 영향을 쉽게 알아볼 수 있다. 

우주여행을 하면 생명이 연장될까?

1년 동안 우주에서 생활한 형은 동생에 비해 키가 약 5cm 자란 반면 근육과 골밀도는 감소했다. 근데 놀라운 차이는 소위 "장수 유전자'라 불리는 텔로미어(TELOMERE)의 변화였다. 인류의 최대관심사가 노화 문제인고로 텔로미어에 대한 연구는 세계 과학자들의 뜨거운 감자였다. 텔로미어는 DNA를 보호하는 일을 하지만 세포분열이 일어날 때마다 길이가 점점 짧아져 어느 순간 더이상 세포분열을 하지 못하고 죽게된다. 세포가 재생되지 못하는 것을 우리는 노화현상이라고 부른다. 텔로미어가 노화시계로 불리는 이유이다. 그런데 놀랍게도 우주에 있는 동생의 텔로미어가 형의 것보다 더 길어졌다. 이는 아인시타인이 상대성원리에서 말한 빠른 속도로 움직이면 시간이 느리게 간다는 말을 과학적으로 입증한 셈이다. 이 원리를 이용한 수많은 CFS영화에서 타임머신으로 시간여행을 하는 장면이 등장하기도 했다. 하지만 동생이 지구 귀환 후 시간이 좀 지나자 동생의 텔로미어가 원상복귀되어 과학자들은 이 이론을 일반화 시킬 수는 없다고 발표했다. 그래도 우주공간에서는 우주여행을 하면 생체시계가 느리게 가서 생명이 연장된다는 것이 증명되었다고 하겠다.


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