지구상에 고생대 말기까지 존재하던 판게아라는 하나의 거대한 대륙이 지각을 이루는 십여 개의 지각판들이 맨틀대류에 의해 조금씩 움직인 결과가 지금의 6대주 모습이다. 이때 판과 판이 부딪치는 경계에서 지진과 화산활동이 빈번하게 발생하게 된다. 즉 마그마 내에 포함된 가스가 기포를 형성해 이것이 지표의 약한 곳을 뚫고 나오는 것이 화산활동이다. 화산활동에는 화산폭발과 화산분출이 있는데 

화산재, 화산쇄설류, 화산탄, 부석 등을 뿜어내며 강렬하게 폭발하는 현상을 화산폭발이라 하고 그냥 마그마가 삐져나와 계곡을 따라

계곡물처럼 흘러가는 모습을 화산분출이라고 한다. 이러한 용암의 대량 분출로 이루어진 지형을 우리는 용암대지라고 부르는데 대표적인 곳들로는 우리나라의 개마고원, 인도의 데칸고원, 파타고니아대지 등이 있다.


"마그마의 세계" 캡춰 장면


지구 내부는 아직 45억년 전 지구가 형성될 당시의 이글거리던 불길이 내부 핵을 중심으로 살아있는데 이 높은 열로 암석이나 주위 물

질이 녹아있는 상태가 마그마이고, 이것이 지표로 방출되어 물처럼 흐르는 것이 용암이다. 용암이 갑자기 식어 태어난 가벼운 돌을 부석이라 하며 화산 폭발시 큰 용암 덩어리가 상공으로 높이 치솟아 급냉되면서 생긴 돌이 화산탄이다. 무엇보다 위험한 것은 화산쇄설류인데 이는 화산가스(이산화황, 이산화탄소, 수증기 등)와 화산재와 화산쇄설물(폭발시 나오는 고체물질) 등이 300-400도의 고온으로 시속 약 450km의 속도로 마치 폭풍처럼 대지를 휩쓰는 현상이다. 베수비오 화산의 이런 화산쇄설류로 폼페이 사람들이 그렇게 피할 틈도 없이 박제화 되었다니 무섭기 짝이 없다.


베수비오 화산은 지중해 화산대에 속해있는데 이는 지중해 중부에서 중앙아시아까지 동서로 길게 뻗어있다. 전세계의 주요 화산대는 

이 밖에도 지구상 화산의 70-80%를 차지하는 환태평양 화산대, 세계에서 가장 활발한 화산대로 100여 개의 활화산이 활동하고 있는 

자바 수마트라 화산대, 활화산이 60여 개 활동하고 화산지대가 남북으로 늘어선 동아프리카 화산대, 아프리카 서쪽 해양을 따라 섬들을 잇는 대서양 화산대 등 5개의 화산대로 나누어진다.  


이들 화산대에서 활동하는 위험한 활화산 3개만 들어보자. 칼리브해의 아름다운 열대 섬 몬세라트에 있는 수프리에르 힐 화산은 광란하는 용암 분출로 유명하다. 1995년 첫 폭발을 일으킨 이후 연쇄적인 폭발을 일으켜서 섬의 수도 대부분을 파괴했다. 폼페이를 멸망시킨 베수비오 화산 이래로 악명 높은 화산이 1883년 폭발한 인도네시아의 크라카타우 화산이다. 폭발시 화산재가 수천 마일 떨어진 영국까지 날아갔다고 하니 그 위력이 가히 짐작이 된다. 세계 5대 화산에 속하는 피통 드 라 푸르네즈 화산은 인도양의 레위니옹 섬에 있는데 지난 8년간 4차례의 폭발이 있었다. 열대수가 우거진 전원적인 평화로운 풍경의 이곳에 이렇게 무시무시한 화산이 도사리고 있다니 참 아이러니하다.


용암과 마그마로 지구의 심장을 토해내는 대자연의 드라마를 본다. 가공할 위력으로 삽시간에 주위를 초토화하는 화산은 지진과 마찬가지로 언제라도 터질 수 있다는 불예측성 때문에 더욱 위험하다. 그럼에도 불구하고 화산이 주는 이로운 점이 있다면 어떠한 것들이 있을까?


화산재로 뒤덮인 땅은 무척 기름지다. 인, 게르마늄, 칼륨 등 미네랄이 풍부하여 과일나무 등 농작물을 재배하기에 아주 좋은 토양이다.

이렇게 화산 주위의 농경지는 비옥하기 때문에 화산의 위험을 무릎쓰면서도 화산 지대를 떠나지 않고 농사를 짓는 사람들도 많다. 또 화산재로 찜질을 하면 몸의 독소를 제거해 주는 특별한 효능도 있기에 이를 이용해서 미용 팩을 만들기도 한다.

마그마에 의해 데워진 지하수인 온천의 유황 성분은 관절염이나 피부병에 탁월한 효과가 있어 치료 및 관광 자원으로 활용된다. 세계인의 휴양지인 하와이는 말할 것도 없고 우리나라의 대표적인 관광지도 제주도, 울릉도 같은 화산 섬이 주류를 이루고 있다.

또한 화산활동으로 분출된 여러 물질과 화산암은 지구 내부의 물질을 연구하는 데 적지 않은 도움을 줄 뿐만 아니라 여러가지 보석의 

재료가 되는 물질도 얻을 수 있다. 아이슬란드 같은 나라에서는 지열발전 등에 이용하여 전기를 생산하기도 한다니 무서운 화산 같은 자연에도 항상 양면성이 있는 것 같다.



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