외계 생명의 존재에 대한 의문은 오래 전부터 있어온 강렬한 의문이다. <우주생명 오디세이>를 쓴 '크리스 임피' 같은 이는 우주 생물의 시대가 이미 도래했으니 학교의 교양과목으로 우주생물학을 개설해야 한다고 역설하고 있다. 지구를 제외한 외계 우주생물이 존재하는지 조차도 밝혀지지 않은 판국에 임피가 너무 앞써 가는게 아닌가 생각이 드는데 이에 대한 그의 말을 한번 들어보자.

"컴퓨터 등의 첨단장비의 발달로 성능을 높인 기술의 혁명은 인류가 우주 먼 곳에서 온 빛을 모으고 우주로 정교한 탐지장치를 보내는 능력도 일취월장 시켰다. 수십 년 안에 인류의 생물학이 유일한지 여부를 알게 될 것이라는 믿음에는 충분한 근거가 있다."

그의 믿음은 거의 종교적 수준으로 확고해 보인다. 무슨 믿을만한 근거가 있는 것 같다. 어떤 실증적 증거가 없으면 믿지 않는 게 과학자들의 생리인데 우주생물에 대해서는 비록 밝혀지지는 않았지만 존재 가능성 쪽으로 기운다. 태양계만 하더라도 열 개가 채 안되는 혹성 중에 지구같이 생물이 존재하는 행성이 있는데 우주에는 셀 수 없이 많은 태양같은 항성이 있고 그 주위로 다들 태양처럼 혹성들을 거느리고 있을 텐데 생명이 살만한 환경을 가진 행성이 없겠는가. 이런 생각을 한 1960년대의 천문학자 프랭크 드레이크(Frank Drake)가 '드레이크방정식'을 만들어 우리 은하계 내에서 고지능 생명의 수를 추산해 냈는데 결과는 우리 지구 생명이 유일한 생명일 가능성은 거의 없었다. 이렇듯 실제 과학적 관측을 통한 생명의 존재에 대한 데이터를 충분히 확보했기 때문에 비록 연구 대상조차도 찾지 못했지만 과학자들은 우주 생명의 존재를 확신하고 있다.

"우주에는 인류만 있을까. 저 외계 어디엔가 지적으로 소통가능한 문명이 존재하지 않을까?" 이를 화두 삼아 여러 분야의 과학자들이 최고 첨단의 지식과 기술로 무장하고 그들의 앎의 지평을 넓혀가고 있다. 우선 지구에서 생명의 존재하는 다양한 조건들의 범위를 설정하려면 지구를 속속들이 탐험해야 한다. 지구에서 생물이 멸절하는 다섯차례의 대재앙을 거치고도 5억년이나 살아남은 완보동물 같은 생명이 존재하기에 생명이 우주 속에서 살아갈 수 있는 조건이 우리의 상상을 뛰어넘는 극한의 환경까지도 포함할 수 있기 때문이다. 그래서 토성의 위성인 타이탄의 액화된 메탄과 에탄으로 가득찬 호수에 잠수정을 넣어 생명의 존재를 추적하기도 한다. 외계의 생명은 우리와는 존재방식이 완전히 다를 수도 있기 때문이다. 

실제 외계지적생명체탐사(SETI) 프로젝트를 가동하여 얻은 수확을 몇 가지 들어보자. <마스(Mars)>란 다큐 드라마에도 나오지만 화성에 물이 존재한다. 지하동굴 같은 곳에 거대한 얼음 덩어리가 있을뿐 아니라 NASA에서 직접 촬영한 대로 비록 계절에 따라 수위가 변하긴 해도 화성 지표 역암층에 소금물이 존재한다. 물론 물의 존재가 생명체의 존재로 바로 연결되는 것은 아니지만 생명의 존재를 가장 강력하게 뒷받침하는 것이 물이다. 과학자들은 화성에 적어도 미생물은 존재할 것이라고 낙관한다. 

태양계 이외의 행성을 SETI가 추적한 것으로 가장 생명의 존재 가능성이 큰 행성이 <케플러 452b>다. 이는 우주로 쏘아올린 게플러우주망원경이 2015년 7월에 발견한 행성으로 크기는 지구의 60%이고 일년이 385일인 지구로부터 1400광년 떨어진 시그누스(Cygnus)계에 속해 있다. 바다, 햇빛, 활화산 등이 이 행성에 존재할 가능성이 크기 때문에 지구와 가장 비슷한 생태적 환경으로 인해 생명의 존재 가능성이 아주 높다. 2018년 적외선 망원경을 장착한 제임스웨브망원경 위성이 발사되면 외계생명 확인이 훨씬 수월해지리라 기대된다. 이 외에도 소행성과 혜성을 우주에 생명을 퍼뜨리는 존재로 알려져 있는데, 특히 혜성은 생명의 기초물질인 아미노산을 조성하는 것으로 알려져 연구의 귀추가 주목된다. 

지구 밖 외계에서 생명의 자취를 발견한다면 그것은 우리가 세계를 해석하고 이해하는 인식의 폭을 한 수준 높히는 기폭제 역할을 할 것이다. 벌써 가슴 뛰는 이야기지만 만약 인류가 지구 생물이 유일한 것이아니고 우주에도 다른 생명이 존재한다는 사실을 알아낸다면 우주는 살아있는 역동적인 우주로 판명될 뿐만아니라 인류역사의 새 장을 여는 발견이 될 것이다. 


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